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Descifrar los síntomas: Resfrío común o alergias

Publicado May 05, 2011 con Val Jones, M.D.

Val Jones, M.D.

CEO de Better Health

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Val es autora galardonada y escritora de blogs, invitada regularmente por ABC News, en Washington, DC, CEO de Better Health, y atiende pacientes a tiempo parcial en DocTalker Family Medicine, en Vienna, Virginia.

Una vez más, llegó la época de las alergias. El nivel de polen en todo el país está aumentando rápidamente y, a la vez, algunos de mis pacientes contraen el virus del resfrío tras el fin del invierno. ¿Cómo distinguir si su moqueo y lagrimeo es resultado de alergias o un virus del resfrío? A veces es difícil descifrar los síntomas, pero tengo unas cuantas pautas rápidas para diferenciar entre los dos. También tengo ciertas opciones de tratamiento que lo ayudarán a sobrellevar la primavera ¡sin tener que comprar más pañuelos de papel!

¿Qué causa las alergias respiratorias?

Si tiene alergias, no es el único. Casi 50 millones de estadounidenses también las tienen. De hecho, las alergias ocupan el quinto lugar entre las principales enfermedades crónicas o de largo plazo en Estados Unidos y el tercer lugar entre las enfermedades crónicas más comunes en niños menores de 18.

Las reacciones alérgicas las causa un sistema inmunológico demasiado reactivo. A veces, el cuerpo confunde sustancias inofensivas (como el polen o polvo) y las trata como un invasor peligroso. Esto causa que los inmunocitos liberen sustancias químicas, lo que puede causar estornudos, comezón en ojos o nariz, moqueo y lagrimeo, erupciones o urticaria, o inflamación de los ojos, piel o pulmones. En caso de reacciones alérgicas severas en todo el cuerpo, es posible que se requiera atención médica inmediata.

¿Qué causa el resfrío común?

El resfrío común es causado por virus (principalmente rinovirus) que entran a las células que recubren la nariz, faringe y bronquios. El sistema inmunológico del cuerpo reacciona ante estos virus abriendo los vasos sanguíneos y aumentando la secreción de mucosidad. Esto resulta en los síntomas del resfrío común, entre ellos congestión nasal, dolor de garganta y tos.

Tipos de alergias

Hay seis tipos principales de alergias:

  1. Alergias interiores/exteriores (rinitis alérgica o “fiebre de heno”): Provocada mayormente por polen de árboles, pasto y mala hierba; esporas de moho; alérgenos de ácaros y cucarachas, y caspa de gatos, perros y roedores.
  2. Alergias de los ojos (conjuntivitis alérgica): Causada mayormente por las mismas cosas que provocan las alergias interiores/exteriores, pero los síntomas se dan específicamente en los ojos.
  3. Alergias de la piel (dermatitis atópica o de contacto): Mayormente provocada por plantas como hiedra, roble y zumaque venenosos. Sin embargo, el contacto de la piel con alérgenos de cucarachas y ácaros, ciertos alimentos o látex también pueden provocar síntomas de alergias de la piel. Los síntomas de alergias de la piel incluyen eczema o urticaria.
  4. Alergias al látex: El látex se encuentra mayormente en guantes de hospital y ciertas plantas. El látex puede causar una reacción en la piel sensible; si se inhala, puede causar problemas respiratorios.
  5. Alergias a alimentos y medicamentos: La alergia a los alimentos las causan mayormente ocho tipos de alimentos: leche, soja, huevos, trigo, cacahuates, nueces de árboles, pescado y mariscos. Entre las alergias a los medicamentos, la de la penicilina es la más común, aunque hay muchos otros medicamentos que pueden causar reacciones alérgicas.
  6. Alergias a los insectos: Mayormente causada por las cucarachas y ácaros, y las picaduras de abeja, avispa u hormigas venenosas.

Resfríos y alergias: ¿Cuál es la diferencia?

Muchos de mis pacientes no están seguros de cómo diferenciar entre un resfrío común y una alergia. Es fácil confundirse, ya que los resfríos y las alergias tienen varios síntomas en común (aunque no todos). Es posible determinar si sus síntomas están relacionados con un virus del resfrío o alergia:

  • Duración: Los resfríos generalmente no duran más de 5 a 7 días, pero las alergias pueden durar todo el tiempo que esté expuesto a lo que le tiene alergia, el alérgeno.
  • Inicio de los síntomas: Los virus del resfrío toman aproximadamente tres días en generar síntomas (desde el momento de la infección). Los estornudos, lagrimeo, etc., de una alergia pueden presentarse inmediatamente después de entrar en contacto con el alérgeno.
  • Características de los síntomas de alergia: Las alergias nunca causan fiebre o dolor de cuerpo. Los siguientes síntomas son más comunes entre las personas alérgicas (aunque a veces también pueden estar relacionados con resfríos): lagrimeo y picazón de los ojos; mucosidad transparente que no se vuelve amarillenta, y síntomas provocados por los cambios de estación.
  • Características de los síntomas del resfrío: Los siguientes son síntomas comunes de la infección con un virus del resfrío (aunque a veces también pueden estar relacionados con las alergias): tos; dolor de garganta; mucosidad amarillenta espesa, e inicio en el invierno. A diferencia de las alergias, el resfrío común a menudo está acompañado por fiebre y dolor de cuerpo.

¿Puedo prevenir los resfríos?

Aunque no hay manera de garantizar que no se resfriará, hay dos maneras de reducir el riesgo:

  1. Lavarse las manos y ser higiénico
  2. Evitar el contacto y prevenir la propagación del virus

Para mayor información sobre la prevención de resfríos, vea mi otro artículo, “Cómo preparar a mis pacientes para la temporada de resfríos y gripe”.

¿Puedo evitar los síntomas de la alergia?

En términos de prevenir las reacciones alérgicas, el primer paso es averiguar a qué le tiene alergia. Los médicos que se especializan en alergias e inmunología pueden ayudar a los pacientes a descubrir lo que podría estar causando su alergia específica con pruebas en la piel, exámenes de sangre y parches. Por ejemplo, a veces es difícil saber si la alergia la causan las mascotas, esporas de moho, el polen o una combinación de factores diferentes. Una vez que sepa exactamente lo que le causa alergias, lo mejor es evitar el contacto en la medida posible. Según la categoría de alergia que tenga, posiblemente sea buena idea probar lo siguiente:

  • Reducir los alérgenos en casa: Puede reducir los factores de la alergia desempolvar, aspirar y limpiar con frecuencia (usando una mascarilla para evitar respirar el polvo y caspa al limpiar). Los deshumedecedores y filtros de aire pueden ser útiles para disminuir el moho y polen en el aire. Mantenga cerradas las puertas y ventanas durante temporadas de mucho polen. Mantenga a las mascotas fuera de su habitación si es alérgico a su caspa; de esa manera, no estará expuesto a la caspa durante 7 a 8 horas de noche cuando duerma. Si es alérgico a los ácaros, puede matarlos lavando las sábanas en agua muy caliente o poniéndolas en la secadora caliente durante por lo menos 20 minutos. También son recomendables los cobertores de colchones resistentes a los alérgenos y los juguetes lavables.
  • Reduzca su tiempo de exposición: Si es alérgico al polen, ducharse después de entrar a la casa puede ayudarlo a reducir el tiempo de exposición. Para algunas personas, las gafas o anteojos oscuros son útiles para reducir la cantidad de polen que les entra a los ojos, y las mascarillas pueden ayudarlas a reducir el número de partículas inhaladas. Evite caminar al aire libre durante las horas de más polen (10 a.m. – 4 p.m.) y mantenga cerradas las ventanillas de su vehículo para evitar que el polen entre a su auto.

¿Cuáles son mis opciones de tratamiento contra las alergias?

Aunque es posible reducir las alergias mucho evitando los factores específicos que la causan en cada persona, a veces es imposible evitarlas. En esos casos, los siguientes medicamentos de venta libre para la alergia pueden ser apropiados y útiles:

  • Antihistamínicos: Durante una reacción alérgica, el cuerpo libera una sustancia conocida como histamina. La histamina hace que los pequeños vasos sanguíneos en la nariz y garganta comiencen a gotear, lo que resulta en la hinchazón de tejidos y mayor producción de mucosidad. La histamina también puede causar la constricción de músculos suaves en las vías respiratorias y puede producir síntomas de asma. Los antihistamínicos funcionan al prevenir la liberación de histamina. Esto alivia la picazón, estornudos y congestión nasal. Hay tabletas antihistamínicas de venta libre para adultos y en jarabe para los niños.
  • Descongestionantes nasales: Los descongestionantes nasales reducen la hinchazón de los conductos nasales y facilitan la respiración. Algunas tabletas de venta libre para la alergia combinan un antihistamínico con un descongestionante nasal. Los ingredientes activos de los descongestionantes nasales están disponibles en medicamentos orales y tópicos. Los descongestionantes nasales tópicos se aplican directamente dentro de la nariz a manera de gotas o rociador. Sin embargo, no se debe usar descongestionantes nasales tópicos más de tres días consecutivos, debido a que el uso frecuente o prolongado puede causar que la congestión nasal vuelva a ocurrir o empeore.
  • Los controladores de los síntomas nasales de alergia  (estabilizadores de mastocitos): Como los antihistamínicos, los controladores de los síntomas nasales de alergia (también conocidos como estabilizadores de mastocitos) también reducen los efectos de la histamina, pero de manera diferente. Los controladores de los síntomas nasales de alergia reducen la cantidad de histamina liberada en el cuerpo cuando una persona tiene una reacción alérgica. El cromoglicato sódico es el ingrediente principal de los controladores de los síntomas nasales de la alergia en los medicamentos de venta libre contra la alergia. Los controladores de los síntomas nasales de alergia que contienen cromoglicato sódico se aplican directamente dentro de la nariz. Están disponibles a los consumidores sin receta a manera de atomizadores nasales.

¿Cuáles son las opciones de tratamiento para los resfríos?

Desafortunadamente, una vez que se ha infectado, no hay cura para los virus del resfrío. Lo bueno es que hay muchos medicamentos y productos de venta libre que pueden tratar sus síntomas. Si el descanso adicional, bebidas calientes, irrigación nasal, gárgaras con sal y lavados salinos no bastan para controlar sus síntomas de resfrío, se puede beneficiar de:

  • Analgésicos y medicamentos para bajar la fiebre: Para reducir el dolor y fiebre se puede tomar ibuprofeno, aspirina (para adultos) y paracetamol o acetaminofén.
  • Antitusivos: Los antitusivos pueden ayudarlo si la tos no lo está dejando dormir de noche o está causándole malestar. El dextrometorfano  es el ingrediente activo más común en los medicamentos de venta libre contra la tos.
  • Expectorantes: A veces los virus del resfrío hacen que el cuerpo produzca una gran cantidad de mucosidad espesa. Si considera que está teniendo dificultad para expectorar la mucosidad porque es demasiado espesa, los medicamentos a base de guaifenesina pueden ayudarlo.
  • Descongestionantes nasales: Las membranas de la nariz se pueden hinchar con un resfrío, lo que dificulta respirar por la nariz. Los descongestionantes reducen esta hinchazón. La pseudoefedrina y fenilefrina son los dos ingredientes activos más comunes en los descongestionantes de venta libre. También hay descongestionantes en atomizador nasal, pero no deben usarse durante más de tres días consecutivos.
  • Medicamentos para síntomas múltiples del resfrío: Los medicamentos para síntomas múltiples del resfrío contienen una combinación de ingredientes activos para tratar el dolor, fiebre, tos, congestión nasal y de pecho. Aunque estos medicamentos pueden ser más convenientes porque combaten una variedad de síntomas, realmente es importante tomar solamente los medicamentos para tratar sus síntomas específicos y evitar tomar dos medicamentos con los mismos ingredientes activos.

Siempre lea la Etiqueta de información sobre el fármaco antes de tomar cualquier tipo de medicamento. Es posible que algunos de los ingredientes activos estén en más de un medicamento. También sírvase notar que no se les debe dar a los niños pequeños (menores de 4 años) ciertos medicamentos para la tos y el resfrío; consulte con su pediatra antes de darles cualquier medicamentos a sus niños pequeños y bebés. Para mayor información, lea la hoja de consejos, “Los niños y los medicamentos orales de venta libre para la tos y el resfrío”.

Es importante colaborar estrechamente con su médico para determinar la mejor estrategia para el control de las alergias, según el entorno en el que vive y trabaja, y a lo que es alérgico. Con diagnóstico y tratamiento concienzudos, la mayoría de las personas pueden encontrar una manera de controlar sus alergias. No se desaliente si tiene síntomas de alergia. Un médico puede ayudarlo a formular un plan para que se sienta mejor. Y si tiene un resfrío en vez de alergias, debe alentarlo que en la mayoría de los casos, los virus del resfrío desaparecen del todo en una o dos semanas, y que el descanso, bebidas o medicamentos de venta libre pueden ayudarlo a controlar sus síntomas para que no sienta tanto malestar.

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Dato interesante

P: ¿Qué enfermedad tenía el científico que descubrió el cromoglicato sódico?

R: Asma. El Dr. Roger Edward Collingwood Altounyan (1922–1987), médico y farmacólogo de origen sirio y armenio, descubrió el cromoglicato sódico (que aisló de un antiespasmódico hecho de una planta egipcia) como remedio para el asma.

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